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Monsanto es una empresa proveedora de productos para la agricultura. Es conocida por producir el glifosato, un popular herbicida, bajo la marca Roundup. También es productor de semillas genéticamente modificadas (alimentos transgénicos).

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Monsanto fue fundada en San Luis, Misuri, Estados Unidos en 1901. Su fundador, John Francis Queeny, un químico veterano de la industria farmacéutica, fundó la compañía con capital propio. Dio a la compañía el nombre de soltera de su esposa Olga Méndez Monsanto.

A lo largo de su historia, Monsanto ha ido evolucionando en sus negocios. En sus inicios en 1901, distribuyó sacarina. También proveyó de edulcorantes a Coca-Cola, haciéndose uno de sus principales proveedores.

En la década de 1920, expandió sus negocios a la química industrial como, por ejemplo, el ácido sulfúrico. En 1938, Monsanto adquirió a Fiberloid Corp y el 50% de Shawinigan Resins, empresas que fabricaban plásticos y resinas, incluyendo poliestireno y fibras sintéticas.

También se ha dedicado a la fabricación de aspartamo, pero en el 2000 Monsanto vendió este negocio.

El aspartamo ha sido objeto de muchas controversias desde su aprobación inicial por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) en 1974 y a pesar de los informes en contra de la Comisión de Expertos de la propia FDA. En su controvertida aprobación, sus críticos alegaban que la calidad de la investigación inicial que avalaba su seguridad era inadecuada y errónea, y que conflictos de intereses pusieron de manifiesto las presiones políticas que llevaron a su aprobación. Las 10 mayores fuentes de aspartamo son: chicles, edulcorantes artificiales de mesa, gaseosa dietética, productos sin azúcar, zumos en polvo, yogurts, cereales, medicamentos pediátricos y salsas para cocinar.

En 1976 incursionaron en el negocio de los herbicidas y en 1981 se sumaron a la carrera biotecnológica. En el año 2000 contribuyó a descifrar el código genético del arroz, y anunció que la información obtenida en la investigación sería compartida con la comunidad científica mundial.

Además, Monsanto sintetizó la hormona somatotropina bovina (o rGHB recombinante), ahora propiedad de Eli Lilly desde 2008.

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Estudios científicos prueban que esta hormona provoca cambios significativos en la biología de las vacas (mastitis, esterilidad y un aumento de la hormona del crecimiento y de otras hormonas en la leche producida) aunque también existen estudios que tratan de probar lo contrario, que la hormona es inocua.

Debido a esta divergencia de opiniones, la leche de vacas tratadas con rGHB está permitida para su comercialización en Estados Unidos, México, Brasil, Rusia, Corea, Colombia, Egipto, Costa Rica, Emiratos Árabes Unidos, Israel, Honduras, Kenia, Jamaica, Perú, Namibia, Eslovaquia, Turquía, Sudáfrica y Zimbabue; pero está prohibida en Canadá y la Unión Europea, quienes afirman que la hormona puede causar daños, no sólo por los problemas ya citados, sino por la dosis extra de antibióticos que contiene la leche de las vacas tratadas con esta hormona y suministrados para el tratamiento de las mastitis (infección de las mamas).

En el año 2007 Monsanto fue multado por anunciar que su herbicida Roundup era biodegradable y no tóxico para los animales domésticos y los niños. La Unión Europea, en cambio, clasificó al herbicida de Monsanto como no biodegradable y, aunque Estados Unidos lo clasificó como “no peligroso”, existen numerosos estudios que prueban que el glifosato (nombre del herbicida conocido comercialmente como Roundup) es altamente persistente en el suelo, por lo que en ningún caso debe ser considerado como biodegradable. Monsanto tuvo que retirar la palabra “BIODEGRADABLE” de su producto y cambiar su publicidad para poder continuar comercializándolo.

Dos trabajos realizados por el Centro Nacional para la Investigación Científica de Francia (CNRS) en el 2004 y 2005 demostraron que el compuesto activo del herbicida Roundup estaba relacionado con el cáncer causando desregulaciones en el ciclo celular. Las concentraciones usadas en campos de cultivo son entre 500 y 4000 veces más elevadas que la concentración mínima necesaria para causar alteraciones en el ciclo celular.

En 1935 Monsanto absorbió a la empresa que comercializaba policloruro de bifenilo (PCB) desde 1927, Swann Chemical Company. En su época, el PCB fue un producto útil que tenía gran estabilidad térmica biológica y química, así como una elevada constante dieléctrica.

Por sus características anti-inflamables, la mayoría de los aceites dieléctricos con PCB se usaron fundamentalmente en áreas con alto riesgo de incendio, tales como plantas industriales, en transporte colectivo de tracción eléctrica (tranvías) y en la industria petroquímica. Sin embargo, tras los avances de la ciencia, se prohibió el uso de PCB en 1970, al descubrir que se trataba de un agente contaminante para el medio ambiente (según el programa de las Naciones Unidas, es uno de los doce contaminantes más nocivos fabricados por el ser humano).

Su uso en agricultura e industria junto con su gran capacidad de permanecer en el medio (incluso durante siglos) hizo que este agente llegara a la hidrosfera, donde se acumuló en sedimentos fluviales y marinos. El agua es bebida por los animales, y el químico con ella; el PCB se almacena en el tejido graso animal, de peces principalmente, que luego servirán para el consumo humano. Así el químico entra en nuestra alimentación. Su toxicidad afecta a personas ya nacidas causando erupciones en la piel. El mayor problema aparece en fetos, donde este agente afecta directamente al desarrollo del sistema nervioso y, como consecuencia, a la capacidad intelectual, sobre todo a la memoria.

Monsanto y gobiernos afines se han negado a publicar o garantizar el acceso público y la transparencia a las distintas pruebas de campo realizadas en países europeos con sus hortalizas genéticamente modificadas. Las pruebas de campo consideradas fallidas por los gobiernos y por la propia Monsanto han llevado a la compañía a retirar sus campañas de promoción y a acelerar su salida parcial de la mayor parte de los mercados europeos.

Wikileaks dio a conocer cómo el gobierno de Estados Unidos presionaba a la Comisión Europea a favor de los intereses de Monsanto, apoyados por el gobierno español del entonces presidente Jose Luís Rodríguez Zapatero.

En Europa, los alimentos transgénicos, principal actividad actual de Monsanto, encuentran gran resistencia entre la población y los agricultores, que no consideran probada su seguridad para la salud humana. Debido a esto y tras varios intentos fallidos Monsanto anunció en 2013 su retirada del mercado europeo salvo de tres países: España, Portugal y República Checa.

El cultivo de dichos alimentos transgénicos es prácticamente inexistente en el territorio de la Unión Europea con la única excepción de España y Rumania.

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Monsanto es una de las empresas que ha creado más controversia a nivel mundial debido al peligro potencial o real de sus productos sobre la salud humana, animales, plantas y sobre el medio ambiente en general.

En la década de los 60 Monsanto fue contratada por el gobierno de Estados Unidos para producir un herbicida llamado agente naranja, utilizado en la guerra de Vietnam con el fin de destruir la selva vietnamita y las cosechas, privando a los vietnamitas de alimento y de vegetación donde esconderse. El agente naranja fue un potente químico que causó entre la población vietnamita unos 400.000 muertos y unos 500.000 nacimientos de niños con malformaciones, además de bajas en el propio ejército estadounidense.

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El producto contenía grandes cantidades de tetraclorodibenzodioxina, un subproducto altamente cancerígeno que además provoca malformaciones en los fetos. Esto, unido a la gran capacidad del agente naranja de permanecer activo en el suelo, ha provocado graves daños en las selvas de aquel país, así como generaciones de niños con malformaciones y problemas de cáncer.

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